Warburg Institute


What I love most in my London wanderings is the possibilities of encounters with incredible people and places. On Thursday morning I met my beloved and inspiring Brazilian teacher Mirian Celeste. Mirian passed through London with her husband for 14 Documenta de Kassel and invited me to meet and explore the Warburg Institute. (YouTube)

I had heard a great deal about the German culture theorist and art historian Aby Warburg (1866-1929), about his relation to the images and the curatorial organization of his library, but only by knowing and witnessing the space I had a greater understanding of how rich and complex his knowledge and his flow of thought was.

The institute was born in 1921 in Hamburg, Germany, around the library that Warburg built in 1900, and then in London in 1944, associated with University of London. Within the Institute and the library, there are countless thematic paths and researchers, and our interest was in knowing better and understanding a little more about Warburg.



We started with the intention of getting to know the Archives of the Institute, where are the collection of manuscripts and letters, especially from Warburg himself, but these are in a small area designed for delicate materials and the research slots were already reserved for the researchers of the Institute itself. We then proceed to another curious section, the Collection of Photographs. There we were lucky enough to meet and talk with the current space curator Paul Taylor (paul.taylor@sas.ac.uk). Our conversation lasted about an hour and a half, and Paul very generously answered all our questions and told us his stories and knowledge about the theoretician.

What initially caught my eye was how the curator, and later us, manipulated the original photographs used by Warburg in his panels. No white cotton gloves or commitment terms were needed. The photographs and materials were there, available for access by any researcher who ventured into that collection. At that moment I began to feel the life of the institute, to be able to play without mediation made me closer to the theoretician and all the powers of knowledge present in the space. I felt that the access to all material was relatively easy, which made me more willing to research, study and learn. Physical contact for me is essential.



Our first question about the photographs used on the panels was related to how Warburg had access to such a large amount of images at a time when searching images were not as easy as it is today. Paul explained to us that the theorist could do it in different ways. He hired professional photographers to photograph the works of art, bought the photographs from specialized companies, rescued them from newspapers or magazines printed at the time, or even the artists themselves send images or proofs of Art for him. We can see that in many photos of the panels there is a small caption marking where the photo came from or the company that made it available. I reckon these little captions in the pictures are like the footnotes of theoretical texts, showing where the image or information came from. 

I asked if Warburg always used the entire images or if he made cutouts or some alterations in the images to highlight specific points. Paul replied that for the most part the image was used as it was acquired. Warburg also did not venture to produce his own images, he hired professionals. Paul pointed out that Warburg, as a great iconoclast, was not only satisfied by accessing the images, he studied them and went after his symbolism and meaning, and this he sought in words, in books, thus starting his library. 

Paul even showed us the Atlas, a great book with pictures and drawings. He used this object to give lectures, students would stand around the book studying the images. Paul also told us that Warburg’s last major work before his death was the attempt to write the book Mnemosyne Atlas, in which he pretended to map out the ways and meanings of all the art produced so far. He began writing it in 1927 and used his picture panels to mentally organize the topics and chapters to later turn the images into text. Apparently, he had much difficulty with writing, so he used the pictures as a mental map. But in the conversation with Paul, we discovered that Warburg did not intend to leave only the images but to explain them in a written text.






With this information, Professor Mirian recalled the book: The Surviving Image (Aby Warburg) and Didi Huberman’s exposition on Warburg, in which he argues that Warburg wanted a visual form of knowledge. When we mentioned Huberman, Paul confided to us that he met the theoretician personally and talked to him a lot, but that in his research he ended up romanticizing Warburg’s work with the images. Didi Huberman does not read German so he can not have direct access to the thousands of Warburg writings, and apparently, his research came from secondary sources. According to Paul, what Didi Hubeman did was take one aspect of the theorist’s work and generalized it. Paul recommended the work of the researcher, Katia Mazzucco, saying she, having more knowledge of the German language, is able to do a thorough research in Warburg.

Another subject we entered unpretentiously, but that brought good conversations was about the relationship between Warburg and Gombrich, (Book: Aby Warburg: An Intellectual Biography Book by Ernst Gombrich and Fritz Saxl). Paul told us that over the years Gombrich’s lectures on Warburg became increasingly aggressive, and this could be due to the fact that Gombrich in his research for the writing of the biography found correspondences from Warburg with a German artist who had Many anti-Semitic ideas. Besides Warburg was a very nationalistic person, these factors contributed to the image that Gombrich created of him. But Paul argues that Warburg liked the artist’s work and was a nationalist, but he did not agree with Nazism.

Gombrich had a very interesting view of the Jews and Nazism, Paul showed us a lecture he gave about the Jewish catastrophe, in which he puts the theory that religion is a choice rather than an ethnicity, and reports that Hitler regarded him as a Jew , he didn’t.

Warburg had a psychological breakdown after Germany lost World War I and after that  he was never fully recovered, which led to his heart attack death in 1929, leaving his most pretentious work incomplete.

After the wonderful conversation with Paul, we met the Brazilian researcher and professor Leon Serva, who is in a doctorate at the Warburg Institute conducting his research related to photographs of war. He told us a little more about the day-to-day life at the institute, about the value that Warburg gave (and that it continues to be given) to the lecture rooms, because it is there that students and tutors find themselves in the construction of new knowledge.

Another very important point in the institute is the organization of the library and the method of cataloging by floors and colors that were also maintained even with the passing of the decades the increase of the collection and the changes of curators. The library is not organized by a chronological method, by authors, or alphabetical, but by curation, references, and links.



What I felt most inside the institute is the vivacity of the research: the library seemed alive in my eyes. The books seemed more alive connected in an almost intuitive way. I felt close and inspired by the knowledge.

I hope my research will take me there again.


O que mais me encanta nos meus caminhos londrinos são as possibilidades de encontros com pessoas e lugares incríveis. Na manhã de uma quinta feira encontrei minha querida e inspiradora professora brasileira Mirian Celeste. A Mirian passou por Londres com seu marido rumo a 14 Documenta de Kassel e me convidou para conhecermos e explorarmos o instituto Warburg. (youtube)

Eu já tinha ouvido falar muito sobre o teórico de cultura e historiador da arte alemão Aby Warburg (1866-1929), sobre a sua relação com as imagens e a organização curatorial de sua biblioteca, mas apenas ao conhecer e presenciar o espaço eu tive uma maior compreensão do quão rico e complexo eram seus conhecimentos e seu fluxo de pensamento. 

O instituto nasceu em 1921 em Hamburg na Alemanha ao redor da biblioteca que Warburg construiu em 1900 e depois em Londres em 1944 associado a University of London. Dentro do instituto e da biblioteca existem incontáveis caminhos temáticos e pesquisas, o nosso interesse estava em conhecer melhor e entender um pouco mais sobre Warburg.

Partimos da intenção de conhecer o Arquivo do instituto, aonde está a coleção de documentos manuscritos e cartas, principalmente do próprio Warburg. Porém estes estão em uma área pequena para materiais delicados e os lugares de pesquisa já estavam reservados para os pesquisadores do próprio instituto. Seguimos então para outro espaço de grande curiosidade: a Coleção de Fotografias. Lá tivemos a sorte de conhecer e conversar com atual curador do espaço Paul Taylor  (paul.taylor@sas.ac.uk). Nossa conversa durou em torno de 1 hora e meia, e muito generosamente Paul respondeu todas as nossas perguntas e ainda nos contou suas histórias e conhecimento com relação ao teórico alemão.

O que inicialmente chamou a minha atenção foi a forma com a qual o curador, e posteriormente nós, manipulávamos as fotografias originais usadas por Warburg em seus Painéis. Não eram necessárias luvas brancas de algodão ou assinar termos de compromisso. As fotografias e materiais estavam lá, disponíveis para o acesso de qualquer pesquisador que se aventurasse por aquele acervo. Naquele momento eu já comecei a sentir a vida do instituto, poder tocar sem mediação me tornou mais próxima do teórico e de toda potência de conhecimento presente no espaço. Eu senti que o acesso a todo o material era relativamente fácil, o que me deu mais vontade de pesquisar, estudar e aprender. O contato físico para mim é essencial.

A nossa primeira questão sobre as fotografias usadas nos painéis estava relacionada a como Warburg teve acesso a uma quantidade tão grande de imagens em uma época em que pesquisar imagens não era tão fácil quanto é hoje. Paul nos esclareceu contando que o teórico conseguia de diferentes formas. Ele contratava fotógrafos profissionais para fotografar as obras de arte, comprava as fotografias de empresas especializadas, ele resgatava de jornais ou revistas impressas na época, ou ainda os próprios artistas enviam imagens ou provas de arte para ele. Podemos perceber que em muitas fotos dos painéis tem uma pequena legenda marcando da onde a foto veio ou a empresa que a disponibilizou. Eu relacionei estas pequenas legendas nas fotos como as notas de rodapés de textos teóricos, mostrando de onde a imagem ou informação vem.

Eu perguntei se Warburg sempre usava as imagens inteiras ou se ele fazia recortes ou alguma alteração nas imagens para destacar pontos específicos, Paul respondeu que na grande maioria das vezes a imagem era usada como era adquirida. Warburg também não se aventurava em produzir suas próprias imagens, ele contratava profissionais. Paul destacou que Warburg, como um grande iconoclasta, não ficava satisfeito apenas acessando as imagens, ele as estudava e ia atrás do seu simbolismo e significado,e isto ele buscava nas palavras, nos livros, assim iniciando sua biblioteca.  

Paul ainda nos mostrou o Atlas, um grande livro com fotos e imagens desenhadas. Ele usava este objeto para dar aulas e palestras, os alunos ficavam ao redor do livro estudando as imagens. Paul ainda nos contou que o último grande trabalho de  Warburg antes de sua morte foi a tentativa de escrever o livro Mnemosyne Atlas, que tinha a pretensão de mapear os caminhos e os significados de toda a arte produzida até então. Ele começou a escrever em 1927 e  usava seus painéis de imagens para organizar mentalmente os tópicos e capítulos para posteriormente transformar as imagens em texto. Aparentemente ele tinha muita dificuldade com a escrita, então ele usava as imagens como um mapa mental. Mas na conversa com Paul, descobrimos que Warburg não pretendia deixar apenas as imagens e sim explicá-las em um texto escrito.

Com esta informação a professora Mirian lembrou do livro: A imagem sobrevivente (The Surviving Image: Aby Warburg) e da exposição que o teórico Didi Huberman fez sobre o Warburg, na qual defende que Warburg pretendia uma forma visual de conhecimento. Quando citamos Huberman, Paul nos confidencializou que conheceu o teórico pessoalmente e conversou bastante com ele, mas que em sua pesquisa ele acabou “romantizando” o trabalho de Warburg com as imagens. Didi Huberman não lê alemão, então ele não pode ter acesso direto aos milhares de escritos de Warburg, aparentemente sua pesquisa veio a partir de fontes secundarias. Segundo Paul, o que Didi Hubeman fez foi pegar um aspecto do trabalho do teorico e generalizou. Paul nos indicou o trabalho da pesquisadora Katia Mazzucco, dizendo que ela sim, tendo mais domínio da língua alemã, consegue fazer uma pesquisa aprofundada sobre Warburg. 

Outro assunto que entramos despretensiosamente, mas que trouxe boas conversas foi a respeito da relação entre Warburg e Gombrich, ( Livro: Aby Warburg: An Intellectual Biography Book by Ernst Gombrich and Fritz Saxl ). Paul nos contou que com o passar dos anos as palestras de Gombrich sobre Warbourg acabaram ficando cada vez mais agressivas, e isso poderia se dar ao fato de que Gombrich em sua pesquisa para a escrita da biografia encontrou correspondências de Warburg com um artista alemão que tinha muitas ideias antissemitas. Alem disso Warburg era uma pessoa muito nacionalista, esses fatores contribuíram para a imagem que Gombrich criou dele.  Porem Paulo defende que Warburg gostava do trabalho do artista e era nacionalista, mas não compactuava com o nazismo.

Gombrich tinha uma visão muito interessante sobre os judeus e o nazismo, Paul nos indicou uma palestra que ele deu sobre a catástrofe judaica, na qual ele coloca a teoria de que religião é uma escolha e não uma etnia, e relata que Hitler o considerava judeu, ele não. 

Warburg teve um surto psicológico depois de que a Alemanha perdeu a primeira guerra mundial depois disso, dizem que ele nunca se recuperou completamente o que levou a sua morte de ataque cardíaco em 1929 deixando o seu mais pretensioso feito incompleto. 

Depois da maravilhosa conversa com Paul, encontramos o pesquisador e professor brasileiro Leon Serva, que está em um doutorado no instituto Warburg realizando sua pesquisa relacionada a fotografias de guerra. Ele nos contou um pouco mais do cotidiano no instituto, do valor que Warburg dava (e que continua sendo dado) para a sala de palestras, pois é nela que os alunos e tutores se encontram na construção de novos conhecimentos.

Outro ponto muito importante no instituto é a organização da biblioteca e o método de catalogação por andares e cores que também foi mantido mesmo com o passar das décadas, e com o aumento do acervo e as mudanças de curadores. A biblioteca não é organizada por um método cronológico, por autores, ou alfabético, mas sim por curadoria, referencias e ligações.

O que mais senti dentro do instituto é a vivacidade da pesquisa, a biblioteca parecia viva aos meus olhos. Os livros pareciam mais vivos ligados de uma forma quase intuitiva. Me senti próxima dos conhecimentos e inspirada por eles.

Espero que minhas pesquisas me levem lá novamente.



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